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Gazette littéraire

Analyse-Livres & Auteurs-Culture

Qu’est-ce qu’un valet ?

 

Spécial bac de français 2020 : l’étymologie du mot valet est issue du mot vassal ; le sens que nous lui connaissons, celui de domestique, ne s’imposera qu’au 17e siècle.

 

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Repères : comédie de valets : présentation

 

Dans l’article précédent, nous avons vu le détail de notre présentation sur la comédie du valet. Découvrons aujourd’hui l’étymologie de ce mot et le sens qu’il a pris au fil du temps.

 

Histoire

Sous l’Antiquité, c’est l’esclave qui joue le rôle de domestique auprès de son maître. Nous verrons dans l’article suivant que cette relation a été portée au théâtre. Notons déjà que la comédie de valet est déjà une invention grecque.

 

Étymologie

Le mot vaslet ou varlet est issu de mots latins, vassulitus ou vassulus, et procède donc la même racine que celle qui a donné lieu au terme vassal. Il s’agit, dans un premier temps, d’un homme attaché à une maison. Ce n’est nullement un domestique (lui-même issu de domus, maison, en latin) mais d’un jeune noble.

 

Du gentilhomme au domestique

Avant le 12e siècle, c’est en effet un gentilhomme qui n’a pas encore reçu le titre de chevalier. Le valet est un compagnon de guerre qui accompagne les chevaliers à cheval, en suivant immédiatement le maître. Il ne se mélange pas au reste de la troupe qui circule à pied.

Au 12e siècle, le sens de domestique émerge pour s’imposer comme la seule et unique définition du terme valet au 17e siècle.

 

Iconographie

On rappellera la position du valet ou du cavalier dans le jeu de cartes. C’est la figure du noble qui accompagne le roi et la reine.

 

Définition

À la fin du XIXe siècle, le Littré nous dit qu’un valet est «celui qui est en service auprès d'une personne. Valet d'écurie. Valet d'étable. Valet de louage. »*

C’est pour être précis celui qui sert et non celui qui suit comme le laquais.

Nous avons donc défini le sens que revêt le terme de valet.

 

Pour la compréhension de notre sujet, nous emploierons ce vocable de manière générique pour y inclure tout type de personnel. Le valet englobe donc les serviteurs masculins, mais aussi ceux féminins (camériste etc…)

 

Dans l’article suivant, nous verrons une illustration comique de la relation maître-valet sous la plume d’un auteur grec, Aristophane.

 

Repère à suivre : le serviteur dans l’Antiquité

 

 

 

Sources : Encyclopédie Larousse, 1902

Dictionnaire étymologique, Larousse

*Dictionnaire Littré

https://www.littre.org/definition/valet

 

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